interviews /Marilyn Martinez – How to do sustainable business models

"I believe that millennials and young consumers are more aware of what they buy."

MARILYN MARTINEZ - HOW TO DO SUSTAINABLE BUSINESS MODELS

Marilyn Martinez – How to do sustainable business models

 

Marilyn Martinez Marilyn Martinez is part of a new generation of young people whose academic training combined with their commitment to sustainability will change the paradigms and business models typical of mass-market companies. Marilyn studied sociology and business and is now specializing in the fashion industry. Besides her studies, she knows about circular business models thanks to her work experience. In this way, Marilyn manages to contribute to the sustainable fashion revolution with a pragmatic go-getter attitude.

Marilyn Martinez forma parte de una nueva generación de jóvenes cuya formación académica combinada con su compromiso a la sostenibilidad promete cambiar los paradigmas y modelos de negocio típico de las grandes empresas de moda masiva. Marilyn estudió sociología, negocios y ahora está especializándose en la industria de la moda. Aparte de sus estudios, ella conoce modelos de negocios circulares gracias a su experiencia laboral. De esa manera, Marilyn logra contribuir a la revolución de la moda sostenible con carácter pragmático y ejecutable.  

 

Marilyn, you’ve worked at Accenture Strategy for two years as a sustainability strategy analyst. How has your experience been and in what way do you think your knowledge can be applied to mass consumption companies?
As a strategy analyst you start as part of a generalist group, meaning your projects vary a lot in terms of industry and specific function. This has given me a lot of insight into different industries. For example, I have knowledge of the circular economy in the metal and mining industry. I have developed gender inclusion strategies for an alcobev company. I have also contributed with business development and thought leadership regarding sustainability in the fashion industry.
With this in mind, I believe that my knowledge is valuable not only for developing sustainable strategies for mass consumption companies, but even more so in terms of synergies and collaborations of shared value partnerships between industries, as well as between companies within the same industry. I believe it is in this nexus where the benefits of sustainable business models can truly be promoted and appreciated, and thereby achieve the necessary systemic change.

 

Marilyn, has trabajado dos años en Accenture Strategy como analista de estrategias sostenibles. ¿Como ha sido tu experiencia y de qué manera crees que tus conocimientos pueden ser aplicados dentro de las empresas de consumo masivo?

Como analista de estrategia empiezas como parte de un grupo generalista. Lo cual significa que tus proyectos varían mucho en cuanto a industria y función específica. Esto ha significado que he tenido una gran visibilidad en distintos tipos de industrias. Por ejemplo, tengo conocimiento de la economía circular en la industria de los metales y minería, he desarrollado estrategias de inclusión de género a través de la cadena de valor de una empresa de bienes de consumo y he contribuido con distintas piezas de liderazgo de conocimiento tratando estrategias sostenibles en la industria de la moda.

Teniendo en cuenta la visibilidad que he tenido hasta este entonces, creo que mis conocimientos son valorables no sólo desarrollando estrategias sostenibles para empresas de consumo masivo pero más aún en cuanto aprovechar sinergias y posibles colaboraciones de valor compartido tanto entre distintas industrias como en distintas empresas dentro de la misma industria. Yo creo que es en este nexus donde verdaderamente se puede potenciar y apreciar los beneficios de los modelos de negocio sostenibles y así lograr el cambio sistémico necesario.

 

Sustainable business models

 

How do sustainable business models in big multinationals work? Do you have any company in mind that has developed a sustainable business model or is it something that has to evolve in the short and medium term?
Many large corporations have sustainable initiatives that cover different areas of what we call ‘sustainability‘. Initiatives to reduce the use of plastic during production or in their packaging, for instance, others to gain transparency, or to reduce their environmental impact in manufacturing.

These initiatives tend to be well-intended, however, they are often not managed from a holistic standpoint. Or it could also be that the initiatives are well managed independently, in silos, so there is a lack of coherence between initiatives. Therefore, companies are unable to communicate their efforts to the consumer or even to their employees. The most efficient and beneficial sustainable models, both for business and society, are those that address these issues at the executive level. The CEO has to be convinced and prioritize sustainable initiatives, even if it requires short-term investment (which is often the case).
An excellent company within the fashion industry that I think is worth mentioning is Patagonia. Patagonia has always thought outside the box and made great efforts to counteract mass consumption. Their Worn Wear platform perfectly sums up this approach by generating consumer knowledge about the value of repairing broken products. At the same time, Patagonia uses ecological materials and chemical-free production. I consider it a leading brand in sustainable fashion.

 

¿Cómo son los modelos de negocios sostenibles en las grandes multinacionales? ¿Tienes alguna compañía en mente que haya desarrollado un modelo de negocio sostenible o aún es algo que tiene que ir evolucionando en el corto y mediano plazo?

Muchas de las grandes corporaciones tienen iniciativas sostenibles que abarcan distintos ámbitos de lo que se considera ‘sostenible’. Por ejemplo, iniciativas para reducir el plástico en la producción de su producto o en los envases de sus productos, iniciativas para crear más transparencia en su producción, iniciativas para reducir su impacto medioambiental (menos dióxido de carbono, usar menos agua, usar menos químicos tóxicos, etc).

Las iniciativas suelen ser buenas, sin embargo, muchas veces no están bajo una sola visión o una estrategia holística y entonces suelen no estar bien administradas. O suelen estar bien administradas pero como no hay una estrategia coherente que agrupa todas las iniciativas entonces las empresas no son buenas comunicando sus esfuerzos con el consumidor ni con sus mismos empleados. Los modelos sostenibles en grandes multinacionales que funcionan mejor y tienen más beneficios para el negocio y las sociedades en el cual existe son los que tienen una estrategia específica de sostenibilidad y tratan cuestiones sostenibles a nivel ejecutivo. El CEO tiene que estar convencido y priorizar que las iniciativas y modelos sostenibles es lo mejor para largo plazo, así requiera inversión a corto plazo (que muchas veces es el caso).

Una compañía excelente dentro de la industria de la moda que creo que es digna de admiración es Patagonia. Patagonia siempre ha pensado contra-intuitivamente y ha hecho grandes esfuerzos para contrarrestar el consumo masivo. Su plataforma Worn Wear’, resume perfectamente este enfoque al generar conocimiento del consumidor sobre el valor de la reparación de productos rotos. Al mismo tiempo, Patagonia usa materiales ecológicos y sin químicos en su producción. La considero una marca líder en moda sostenible.

sustainable business models

Source: Ellen MacArthur Fundation

You told me in the future you want to create leadership reports for companies in the fashion industry. Explain to me, please, what is thought leadership and what is it for?
Thought leadership is a kind of marketing content where a company, designer or consumer uses their knowledge, experience and perspective to answer their target audience’s most interesting questions. You can create thought leadership in the form of reports, articles, blog posts, etc.
I feel that I have enough knowledge to share my point of view in different areas of the fashion industry. For example:

  • Explore the origins of fashion or specific companies and innovate from a ‘prosaic’ point of view (prosaic innovation)
  • Maximising shared value partnerships within the fashion industry
  • Create and/ or evaluate strategies based on the development of digital technologies (3D printing, Blockchain, Virtual Reality, etc.)

I’ll tell you a little more about ‘prosaic innovation’. It sounds paradoxical but more often than not, companies or industries try to solve current problems with new knowledge, overlooking the root of the problem. It is often the case that those problems never existed in the past. It is easy to forget that sometimes you just have to look back at how we used to do things for inspiration. Ooho water is a great example. They have created a method of packing liquids in a biodegradable membrane made of algae, thus, eliminating plastic containers. They were inspired by nature – fruits have membranes to contain their flesh. They also thought about how people of limited resources get their water. Water sachets have been the norm in parts of Africa for decades (more information here).
So, this new company went back to the root of the problem, the need to get water, and got inspired by nature and the most basic means to get drinking water. This, combined with new machinery and innovation to re-create sustainable membranes, achieved to offer a mean of providing and transporting drinking water without the use of plastic or any synthetic material. I call this ‘prosaic innovation’. Ohoo water is testing its products in London marathons where they provide water to runners midst race – they pick up the sachet, as well as packing sauces (Ketchup, Mayonnaise, Soy sauce) with JustEat – the food delivery service.

 

Me comentaste que en el futuro te quieres dedicar a crear reportes de liderazgo para empresas dentro de la industria de moda. ¿Explicame, por favor, que es un reporte de liderazgo y cuál es su finalidad?

Liderazgo de conocimiento (‘thought leadership’) es un tipo de contenido de marketing donde una empresa, diseñador o consumidor se basa en su conocimiento, experiencia y punto de vista para responder las preguntas más interesantes de su público objetivo. Puedes crear liderazgo de conocimiento en forma de reportes, artículos, blog posts, etc.

Siento que tengo bastante conocimiento como para compartir mi punto de vista en distintas áreas de la industria de la moda. Por ejemplo:

  • Explorar los orígenes de la moda o de empresas específicas e innovar desde un punto de vista prosaico (‘prosaic innovation’)
  • Estrategias para maximizar colaboraciones de valor compartido dentro de la industria de la moda (‘shared value partnerships’)
  • Co-crear y/o evaluar distintas estrategias de negocios teniendo en cuenta el desarrollo de tecnologías digitales específicas (3D printing, Blockchain, Virtual Reality, etc)

Explico un poco más sobre ‘prosaic innovation. Suena paradójico pero muchas industrias intentan resolver problemas actuales con nuevos conocimientos olvidándose que en el pasado eso solía no ser problemático. Es fácil ignorar que a veces solo hay que regresar a como se hacía antes (usualmente maneras artesanales/básicas) pero usando las tecnologías de ahora. Ooho water es un ejemplo genial. Ellos han creado un método de envasar líquidos en una membrana biodegradable hecha de algas. De esta manera eliminan el plástico en los envases. Ellos se inspiraron de la naturaleza – las frutas tienen membranas para guardar su vulva interior (piensa en las mandarinas), y también en cómo las personas de menores recursos toman agua. En Africa comprar agua en sachet ha sido algo del día a día por décadas (más información aquí).

Entonces, esta nueva empresa se ha inspirado de la naturaleza y de las maneras más básicas de encontrar agua combinado con nuevas maquinarias e innovación de hoy en día para re-crear membranas sostenibles. Siguen resolviendo el mismo problema que es: tomar agua potable. Sin embargo, eliminan el plástico que es tan popularmente usado. A esto le denomino ‘prosaic innovation’.

Ohoo water está probando sus productos en distintas maratones en Londres donde envasan agua para que los participantes la cojan al pasar y ahora envasando salsas (Ketchup, Mayonesa, Soja) con JustEat – un servicio de delivery de comida.

sustainable business modelsSource: Ellen MacArthur Fundation

 

Do you think the Fast Fashion business model will slow down over time?
This depends solely on the consumer. We often forget the power we have as consumers. If you do not buy from a company, that company goes bankrupt. The success and economic well-being of a company is based solely on the success of its products and/or services and we, as consumers, are the ones who decide what to buy, where, and how often. Therefore, as long as we continue to buy fast fashion products without demanding a change in the business model, these models will continue to exist.

Having said that, I believe that millennials and young consumers are more aware of what they buy.

They are interested in knowing and seeing beyond the garment. That is why fast fashion companies such as H&M and Inditex now have sustainable lines (Conscious Collection, Join Life). There are also great activist movements like the Fashion Revolution that continues to grow each year and are very present on social media. There is a current debate about whether conscious consumers should support such sustainable lines or simply ignore fast fashion brands altogether. Honestly, I think we have to praise all sustainable efforts and show these companies that there is a demand for sustainability.

 

¿Crees que el modelo de negocios del Fast Fashion se ralentizará con el tiempo?

Esto depende únicamente del consumidor. Muchas veces nos olvidamos el poder que tenemos como consumidores. Si tú no compras en una empresa esa empresa quiebra. El éxito y bienestar económico de una empresa se basa únicamente en el éxito que tengan sus productos y/o servicios y nosotros como consumidores somos los que decidimos qué comprar, en dónde, y cada cuanto. Por lo tanto, mientras seguimos comprando en marcas de fast fashion sin exigir un cambio en sus modelos de negocio, dichos modelos van a seguir existiendo.

Habiendo dicho esto, yo creo que los millennials y consumidores jóvenes son más conscientes de lo que compran. Les interesa saber y ver más allá de la prenda. Es por eso que empresas de fast fashion como H&M e Inditex ahora han sacado líneas sostenibles (Conscious Collection, Join Life). También hay grandes movimientos activistas como el Fashion Revolution que cada año crece más y está muy presente en social media.

Hay un debate en este momento sobre si los consumidores conscientes deben apoyar dichas líneas sostenibles o simplemente ignorar a las marcas de fast fashion del todo. Honestamente yo creo que tenemos que aplaudir todos los esfuerzos sostenibles (de quien sea) y demostrarles a esas empresas que las líneas sostenibles si pegan. De esta manera les demostramos que lo sostenible si es negocio, y así poco a poco ellos invierten más en sostenibilidad.

 

sustainable business models

Source: Ellen MacArthur Fundation


Just to finish up. How do you think the fashion industry should work in the future?
You could write a book on this topic. But in summary, I believe that the Ellen MacArthur Foundation has published a very good report answering this question (A New Textiles Economy). In order to achieve a true systemic change in the fashion industry, it is necessary to achieve positive change in these four areas:

  1. Eliminate toxic substances in textiles production
  2. Increase the use of each garment
  3. Improve recycling radically
  4. Use natural resources effectively

What I should mention is that 50 years ago, fast fashion companies did not exist. There has been a change in the consumer over the last couple of decades causing the fashion industry to skyrocket. Therefore, the systemic change does not depend only on the companies but also on us as consumers.
At the same time, today there are many technologies that did not exist before. 3D printing, mobile apps and blockchain are some of the technologies that if well-used, have a huge potential to change the fashion industry. For example, I leave you with a question:
Imagine that just like we all have our paper printers (the classic kind), we all had a 3D printer at home. I could buy my fabric and print a dress model that I found online. I could make it perfectly tailored to me by uploading my photo to an app that automatically takes all my measurements. If all this is possible, how can fast fashion companies remain relevant? What do you have to innovate in your existing model to survive in a digital future?

 

Para cerrar. ¿Cómo piensas que debería funcionar la industria de la moda en el futuro?

Se podría escribir un libro de esta pregunta. Pero en resumen, yo creo que la Ellen MacArthur Foundation ha publicado un muy buen reporte respondiendo eso (‘A New Textiles Economy’). Para lograr un verdadero cambio sistémico en la industria de la moda hay que lograr movilizar un cambio positivo estas cuatro áreas:

  • Eliminar substancias tóxicas en la producción de textiles
  • Incrementar la utilización de las prendas de vestir
  • Mejorar el reciclaje radicalmente
  • Usar los recursos naturales de manera efectiva

Lo que debo mencionar es que hace 50 años las empresas de fast fashion no existían. Ha habido un cambio en el consumidor en las últimas dos décadas el cual ha hecho que la industria de la moda se vuelva de consumo masivo. Por lo tanto, el cambio sistémico no depende solo de las empresas si no también de nosotros como consumidores.

Al mismo tiempo, hoy en día hay muchas tecnologías que antes no existían. La impresión 3D, las apps móviles y ‘blockchain’ son algunas de las tecnologías que creo que, si son bien utilizadas, tienen un potencial enorme para cambiar la industria de la moda.

Por ejemplo, te dejo con una pregunta:

Imagínate que tal como tenemos nuestra impresora de papel (la clásica de los ordenadores), todos tuviéramos nuestra impresora 3D. Yo podría comprar mi tela y imprimirme un modelo de vestido que encontré en internet. El vestido sería hecho a mi medida porque yo subo una foto mía usando mi móvil que automáticamente saca las medidas exactas de mi cuerpo. Si todo esto es posible, cómo las empresas de fast fashion pueden seguir siendo relevantes? ¿Qué tienen que innovar en su modelo existente para prevalecer en un futuro digital?