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"Producers must understand that the "fast fashion" trend is not environmentally sustainable."

CÉSAR GARCÍA ARANDA - CONSUMERS MUST HAVE ACCESS TO CLEAR AND TRANSPARENT INFORMATION

César García Aranda – Producers must understand that the “fast fashion” trend is not environmentally sustainable

Cesar_Garcia_Aranda_rockandtonicCésar García Aranda, PhD, professor at the Polytechnic University of Madrid specializing in sustainability, climate change, educational innovation, and dissemination, shares his thoughts on current fashion consumption models, Puentes Digitales and his personal experience after being chosen to participate in the Summit of Technological Innovation and Circular Economy in Madrid, organized by the Advanced Leadership Foundation, in which more than 30 speakers took part: Barack Obama, Barry Barish, Bernardo Kliksberg, among the most outstanding.

César García Aranda, PhD y profesor en la Universidad Politécnica de Madrid especializado en sostenibilidad, cambio climático, innovación educativa y divulgación, nos comenta su visión sobre los modelos de consumo de moda actual, Puentes Digitales y su experiencia personal tras ser elegido para participar a en la Cumbre de Innovación tecnológica y economía circular en Madrid, organizada por la Advanced Leadership Foundation, en la cual  intervinieron más de 30 ponentes: Barack Obama, Barry Barish, Bernardo Kliksberg, entre los más destacados.

 

 

César, what has the experience of participating in the Summit been like? Were issues regarding future changes in the fashion industry sector addressed?

The Summit has been a unique experience, the vision and perspective of so many and such a diversity of speakers concentrated into a single day leads to reflection and motivates to keep working; to understand that there are already so many people and organizations making a difference, and that we are most definitely going through a process of change, although we still lack perspective to see it as a whole.

In general, there was no mention of any specific sector, but rather of the current socioeconomic context. The need for leadership in all areas and the importance of an ethical component and the presence of human values ​​in the economic activities of organizations; of how environmental sustainability is not a goal, but part of the path towards our future development; and also, of how the current technological context is growing in an unconventional way, which can lead to significant changes in all industrial sectors, even in the short term.

The fashion industry, though perhaps less present in industry-wide forums, can also undergo great changes, in my opinion. Just think of new materials, industrial technification, online shopping, the value of sustainability, and the relationship with customers, especially with young people.

 

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César, cómo ha sido la experiencia de participar en la Cumbre? Se abordaron los temas respecto a los futuros cambios en el sector de la industria de moda?

La Cumbre ha sido una experiencia única, la visión y perspectiva de tantos y tan variados ponentes concentrada en un solo día, conduce a la reflexión y motiva a seguir trabajando, a entender que ya hay muchas personas y organizaciones transformando la realidad, y que probablemente estamos en pleno proceso de cambio, aunque aún nos falte perspectiva para verlo en su conjunto.

En general, no se habló de ningún sector en concreto, sino más bien del contexto socioeconómico actual, de la necesidad de liderazgo en todos los ámbitos, de la importancia de que haya una componente ética y la presencia de valores humanos en las actividades económicas de las organizaciones, de cómo la sostenibilidad ambiental no es una meta, sino que es parte del camino hacia nuestro desarrollo futuro, y también, de cómo el contexto tecnológico actual está creciendo de una forma no convencional, y eso nos puede llevar a cambios significativos en todos los sectores industriales incluso en el corto plazo.

El sector de la moda, quizá menos presente cuando se habla en foros de ámbito industrial, además de su relevancia en cifras de negocio y puestos de trabajo, en mi opinión, también puede experimentar grandes cambios, basta con pensar en nuevos materiales, en la tecnificación industrial de los procesos, en los cambios en la forma de comercio online, en la sostenibilidad como un valor de las firmas, y en general, en el cambio de relación con el cliente, especialmente con los jóvenes.

 

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You are currently a professor at the Polytechnic University of Madrid. What, in your opinion, are the steps to changing today’s fashion consumption model?

In my view, the fashion sector is very broad and complex, often oversimplified. As in other areas, there are very diverse companies and business models; from artisanal and small-scale producers, to multinational companies with factories located thousands of kilometers away from the point of purchase. And if we add to this the component of design, trends, seasons, and consumer habits, the variables to be considered increase significantly.

So I think it’s important for the business model to evolve in accordance with all actors involved. Producers must understand that the “fast fashion” trend is not environmentally sustainable. Consumers pick up the habit of having many products at low prices, causing a spiral of continuous consumption. The useful life of garments becomes increasingly short. I’m talking about the “buy, use, throw-away” cycle. This model is aggravated when big firms choose to enter a commercial war of low prices, which accentuates the phenomenon even more.

I wouldn’t venture to define the exact steps to follow to change this, but I will outline certain key aspects to consider:

  • There is a need for sustainability criteria and indicators in the production that can have traceability, from the source of raw materials to the end product.
  • Consumers must have access to clear and transparent information. Either by means of standards, labels, or in a wider vision, CSR memories and commitments acquired by the organization. Most consumers need a clear simple guide to help them make their purchase decisions sustainable, they aren’t going to read a full sustainability report before buying.
  • We have to rethink and redesign the process, from the origin of raw materials, the transport distance, the treatment of materials and fabrics, the water footprint, etc. This is where technology and the so-called digital transformation can contribute a lot. It is not about improving the process we already have through technology, the goal is for technology to give us the means to change the process.

 

Actualmente ejerce el puesto de profesor en la Universidad Politécnica de Madrid. ¿Cuáles son, según usted, los pasos a seguir para cambiar el modelo actual de consumo de moda?

Desde mi punto de vista el sector de la moda es muy amplio y complejo, y en ocasiones se simplifica demasiado. Como en otros ámbitos hay empresas y modelos de negocio muy diferentes, desde productores artesanales y a pequeña escala, a compañías multinacionales con fábricas situadas a miles de kilómetros del lugar de compra. Y si a eso le añadimos la componente de diseño, de tendencias, de temporadas, y los diversos hábitos de los consumidores, las variables a considerar aumentan significativamente.

Considero por tanto importante que el modelo de negocio evolucione involucrando a todos los actores implicados, los productores han de entender que la tendencia de “fast fashion” no es sostenible ambientalmente hablando, porque los consumidores adquieren el hábito de disponer de muchos productos a precios bajos, entrando en una espiral de consumo continuo y provocando que la vida útil de las prendas sea cada vez más corta, resumiendo me refiero al concepto de “comprar-usar-tirar”. Este modelo se agrava cuando las grandes firmas optan por entrar en una guerra comercial de precios a la baja, que todavía acentúa más el fenómeno.

No me atrevería a definir unos pasos a seguir para cambiar el modelo, pero si al menos, a marcar ciertos aspectos clave a considerar:

  • Hay que introducir criterios e indicadores de sostenibilidad en la producción que puedan tener trazabilidad, desde el origen de las materias primas hasta la prenda final en tienda.
  • Los consumidores deben tener acceso a información clara y transparente. Ya sea por medio de estándares, etiquetas, o en una visión más amplia memorias de RSE y compromisos adquiridos por la organización. Pero a todos los niveles, es decir, muchos consumidores necesitan una guía sencilla y clara que les ayude a hacer sostenible su decisión de compra, no van a leerse una memoria de sostenibilidad ante de comprar.
  • Tenemos que repensar y rediseñar los procesos, desde el origen de las materias primas, las distancias a recorrer, el tratamiento de los materiales y tejidos, la huella hídrica, etc. Aquí es donde la tecnología y la llamada transformación digital puede aportar mucho, no se trata de mejorar el proceso que ya hacemos por medio de la tecnología, el objetivo es que la tecnología nos permite cambiar el proceso.  

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Big companies such as Inditex, H&M or El Corte Inglés have started incorporating clothing recycling initiatives to exchange for discount vouchers. Do you believe that these types of policies are adopted as marketing strategies or because of consumer pressures causing the market to become aware of such issues?

It is possibly the sum of all those factors. Society is changing, and consumers are changing along with it. The biggest companies operating internationally increasingly try to be aware of all these changes, but some of them, accelerated by new technologies and the power of communication, happen very quickly.

Young people today do not have to choose between classic or analog and digital – they are digital, so they understand how to behave, communicate and consume digitally. While they wait for the bus, they can look for clothes on their smartphones, checking with friends or a fashion blog, deciding not only on the price, but on what they get from a garment. What if those young people incorporate sustainability as an added value? As a requirement even, something that must be intrinsic to companies, to brands …

So, there is no doubt that sometimes certain companies launch campaigns and promotional actions that have a large part in image and marketing, as well as small initiatives that are turning the model around, placing the consumer at the core of the business model.

 

¿Las grandes firmas como Inditex, H&M o El Corte Inglés empezaron a incorporar las iniciativas de reciclaje de ropa a cambio de vales descuento. Creen que este tipo de políticas son adoptadas como estrategias de mercadeo o por presiones de los consumidores y el mercado que ha comenzado tomar consciencia?

Es posible que sea la suma de todos esos factores que indicas, la sociedad está cambiando y con ella los consumidores, las empresas más grandes que operan internacionalmente cada vez más tratan de estar alerta ante todos estos cambios, pero algunos de ellos, acelerados por las nuevas tecnologías y el poder de la comunicación, suceden muy rápidamente.

Los jóvenes actuales no tienen que elegir entre lo clásico o analógico y lo digital, son digitales, así entienden la forma de comportarse, comunicarse y consumir. Mientras esperan al autobús, desde sus Smartphone pueden estar buscando ropa, consultando a sus amigos o el blog de una influencer en moda, decidiendo no solo por el precio, sino por lo que esa prenda les transmite, les aporta, les hace definirse como persona. ¿Y si esos jóvenes incorporan la sostenibilidad como un valor añadido? Más aún, una exigencia, algo que debe ser intrínseco a las empresas, a las marcas…

Por tanto, no hay duda que en ocasiones determinadas firmas lanzan campañas y acciones de promoción que tienen gran parte de imagen y marketing, sin embargo, al mismo tiempo no paran de surgir pequeñas iniciativas que están dando la vuelta al modelo, que colocan al consumidor en el centro del modelo de negocio, se puede hacer moda y diseño y no renunciar a la sostenibilidad.

 

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Another important issue that is also related to the textile industry is ocean protection. Is there an established route to addressing the issue of the oceans and the impact of the textile industry on the marine ecosystem? Do you know of any companies that work as conscientious objectors in the face of such problems?

The problem of garbage in the oceans isn’t something new, although I do think its diffusion in the media and the social awareness this is generating is a phenomenon that has grown very quickly over the past year or so.

The focus has been placed mainly on plastics, due to its high persistence in nature and specifically in the oceans, where a process of progressive accumulation is taking place, already reaching alarming levels. Some sources estimate that 8 million tons of garbage reach the oceans each year. Its impact on the marine environment and its organisms must be taken into account, because the consequences fall upon us. A large number of economic activities are linked to seas and oceans, starting with all the fish we consume.

The textile industry must also be sensitive to the problem since much of the discarded clothing ends up as garbage, and as mentioned, part of that garbage reaches the oceans. However, at the same time the fashion industry is incorporating waste among its new manufacturing materials, for example, those coming from plastic containers, such as PET bottles – a perfect example of a circular economy.

An initiative I immediately found very innovative, which is proving to be very successful, is led by ECOALF (https://ecoalf.com), specifically the project UPCYCLING THE OCEANS (https://ecoalf.com/es/upcycling-the-oceans/), a project in collaboration with the HAP Foundation and Ecoembes, which started in 2015. It is based on the collection of marine waste, for its subsequent separation and reuse as raw material, such as PET plastic waste, which is transformed through a sophisticated technological process into a thread used for fabric production of the same quality as first-line non-recycled materials.

 

Otro tema importante que también está relacionado con la industria textil es la protección de los océanos. ¿Se ha establecido alguna ruta para atender el tema de los océanos y el impacto de la industria textil en el ecosistema marino? ¿Conoce algunas empresas que funcionen como objetores de conciencia ante tal problemática?

El problema de la basura en los océanos no es algo reciente, aunque su gran difusión en los medios y la sensibilización social que se está generando, si me parece un fenómeno que ha crecido mucho en muy poco tiempo, prácticamente desde hace poco más de un año, y gracias en parte a las redes sociales.

El foco se ha puesto principalmente en los plásticos, por su elevada persistencia en la naturaleza y concretamente en los océanos, donde se está produciendo un proceso de acumulación progresiva que ya está llegando a niveles alarmantes. Algunas fuentes estiman que cada año llegan 8 millones de toneladas de basura a los océanos, su impacto sobre el medio marino y sus organismos debemos tenerlo en cuenta, porque sus consecuencias se vuelven contra nosotros mismos, un gran número de actividades económicas están vinculadas con mares y océanos, empezando por todo el pescado que consumimos.

La industrial textil también debe ser sensible al problema puesto que gran parte de la ropa desechada termina como basura, y como hemos dicho, parte de esa basura llega a los océanos. Sin embargo, al mismo tiempo el sector de la moda está incorporando entre sus nuevos materiales de fabricación los residuos, por ejemplo, los procedentes de envases plásticos, como botellas PET, es un ejemplo perfecto de economía circular.

Una iniciativa que desde el comienzo me ha parecido muy innovadora y que está teniendo mucho empuje es la liderada por ECOALF (https://ecoalf.com) y concretamente el proyecto UPCYCLING THE OCEANS (https://ecoalf.com/es/upcycling-the-oceans/), un proyecto en colaboración con la Fundación HAP y Ecoembes, que se inició en 2015 y se basa en la recogida de basura marina, para su posterior separación y reutilización como materia prima, entre ellos los residuos plásticos de tipo PET, que por medio un sofisticado proceso tecnológico se terminan convirtiendo en un hilo que se utiliza para producir telas con propiedades y diseño de la misma calidad que los materiales no reciclados de primera línea.

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Could you share with us some important projects related to the protection of natural resources or circular economy in the fashion sector?

There are more and more initiatives and projects approaching this from different angles. This is a key factor, because all research and innovation is a step forward that can soon be transferable to the rest of the production chain, including suppliers, and through assimilation, to other companies in the fashion sector.

For example, within the Inditex group I find the Join life initiative interesting, very well presented on the website of its brand OYSHO (https://www.oysho.com/es/page/joinlife.html), which gives access to a specific collection as well as explaining everything that the label implies, from packaging, to eco-efficient stores, through sustainable raw materials, suppliers, etc.

Another innovative initiative is Slow Fashion Next www.slowfashionnext.com, a project made up of an international group of experts in Fashion, Sustainability, Entrepreneurship and Business. Their goal is to offer support for fashion companies and designers to incorporate new values to the product, such as the 17 Sustainable Development Goals of the United Nations, who have set an ambitious list of objectives to be achieved by 2030. It is worthy to point out SDG 12 “Responsible Production and Consumption”, directly linked to the fashion sector.

And finally, from an international viewpoint, we can highlight all the work being done by the Ellen MacArthur Foundation, one of the forerunners of the circular economy concept which is giving specific attention to the fashion sector, for example within the Make Fashion Circular Program https://www.ellenmacarthurfoundation.org/programmes/systemic-initiatives/make-fashion-circular,  with collaborations from firms such as Stella McCartney, Burberry, GAP, H&M, …

 

¿Podría compartir con nosotros algunos proyectos importantes relacionados con la protección de recursos naturales o la economía circular en sector moda?

Cada vez son más las iniciativas y proyectos que abordan este enfoque desde diferentes perspectivas. Esto es un factor clave, porque toda investigación e innovación supone un avance que en poco tiempo puede ser transferible al resto de la cadena productiva, incluyendo a los proveedores, y por asimilación, al resto de empresas del sector moda.

Por ejemplo, dentro del grupo Inditex me parece interesante la iniciativa Join life, muy bien presentada en la web de su marca OYSHO (https://www.oysho.com/es/page/joinlife.html), donde además de acceder a una colección específica, se explica todo lo que implica esta etiqueta, desde el packaging, hasta las tiendas eco-eficientes, pasando por las materias primas sostenibles, los proveedores, etc.

Otra iniciativa innovadora por su enfoque es Slow Fashion Next www.slowfashionnext.com, un proyecto integrado por un grupo internacional de profesionales expertos en Moda, Sostenibilidad, Emprendimiento y Negocio, desde el que quieren apoyar las empresas de moda y diseñadores a incorporar nuevos valores al producto, como son los 17 Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas, que tienen como meta un ambicioso conjunto de objetivos a lograr hasta el 2030, en concreto, y podemos destacar el ODS 12 “Producción y Consumo Responsable”, vinculado directamente con el sector de moda.

Y por último, con visión internacional, podemos destacar toda la labor que se está realizando desde la Fundación Ellen MacArthur, una de las precursoras del concepto de economía circular, y que está dedicando una atención específica al sector moda, por ejemplo dentro del Programa Make Fashion Circular https://www.ellenmacarthurfoundation.org/programmes/systemic-initiatives/make-fashion-circular, en el que participan firmas como Stella McCartney, Burberry, GAP, H&M,…

 

To wrap up, you are part of a new project called Puentes Digitales – a community of experts reporting data about technological possibilities, innovation and implementation in various fields. Can you tell us about its impact and its role within the fashion industry?

Puentes Digitales began its journey in 2017 as a result of an idea launched by two friends (Carlos Gutiérrez and Javier Buhigas) with an enthusiasm to help society through its transformation marked by new technologies. It is currently a platform in Spanish made up of professionals and experts in different disciplines, creating a very dynamic and active community, which is in full growth and already has more than 60 members.

At Puentes Digitales we believe that technologies such as: Artificial Intelligence, Big Data, Blockchain, connected with tools such as 3D printing, drones, autonomous vehicles, robotics in all its areas and applications, new materials, etc., will transform the social and labor reality in the coming years. There is a need for organizations capable of connecting people, companies and administrations, so that this transition does not leave anyone out whilst incorporating fundamental aspects such as environment and sustainability, along with human and ethical values.

Since my incorporation in 2018, I have actively participated in the #1weekly1ods campaign that we have developed in social networks focused on the 17 Sustainable Development Goals (SDGs) of the United Nations, which ended this July. I am also collaborating in the field of education and society, I have no doubt that it is a rapidly developing project and I recommend anyone interested in these exciting topics to visit the website https://puentesdigitales.com/

 

Para terminar, usted forma parte de un nuevo proyecto Puentes Digitales – una comunidad de expertos que informan sobre las posibilidades tecnológicas, innovación e implementación en diversos ámbitos. ¿Nos puede decir qué impacto persigue esta iniciativa en el sector moda y cuál es su función dentro de ella?

Puentes Digitales comenzó su andadura en el año 2017, fruto de una idea que pusieron en marcha dos amigos (Carlos Gutiérrez y Javier Buhigas) con la inquietud de poder ayudar a la sociedad en la transformación que están marcando las nuevas tecnologías. Actualmente es una plataforma en español integrada por profesionales y expertos en diferentes disciplinas, lo que configura una comunidad muy dinámica y activa, que está en plena expansión y ya cuenta con más de 60 miembros.

Desde Puentes Digitales creemos que tecnologías como: Inteligencia Artificial, Big Data, Blockchain, conectadas con herramientas como la impresión 3D, los drones, los vehículos autónomos, la robótica en todas sus áreas y aplicaciones, los nuevos materiales, etc., van a transformar la realidad social y laboral en los próximos años y es necesario que existan organizaciones capaces de conectar personas, empresas y administraciones, para que esa transición no deje fuera a nadie, y al mismo tiempo, incorpore aspectos fundamentales como son la sostenibilidad y el medio ambiente, unidos a los valores humanos y éticos.

Desde mi incorporación en 2018 he participado activamente en la campaña #1semana1ods que hemos desarrollado en las redes sociales centrada en los 17 Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS) de las Naciones Unidas, y que ha concluido este mismo mes de julio. También estoy colaborando en el ámbito educación y sociedad, no tengo duda de que es un proyecto en plena expansión y recomiendo visitar la web https://puentesdigitales.com/ a todo el que esté interesado en estos temas tan apasionantes.

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